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Tren de los Volcanes Siguiendo los pasos de Alexander von Humboldt

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El primer tramo de la vía que se rehabilitará después de la declaración de los Ferrocarriles Ecuatorianos como patrimonio nacional, el viaje desde Quito hacia el sur hacia el gran coloso de Cotopaxi funciona desde 2009. Sigue siendo uno de los más bellos y memorables del país.

 

El viaje comienza en la histórica estación de trenes de Chimbacalle, cuya historia se remonta a cuando el ferrocarril de Guayaquil a Quito finalmente se completó en 1908. Aquí, en medio de este barrio amigable, una mezcla de residencias y negocios, el tren parte para su ruta hacia el sur a lo largo de la famosa ‘Avenida de los Volcanes’, así llamada por el gran explorador prusiano, Alexander Von Humboldt.

 

Primero, traqueteamos y tropezamos en los suburbios del sur de Quito. Detenemos el tráfico en el camino mientras atravesamos las calles y avenidas densamente pobladas del sur de la capital.

 

A bordo, hay tiempo para establecerse en nuestros cómodos asientos mientras nuestros guías nos cuentan más sobre la historia de Quito y la región que pronto exploraremos.

 

El tren finalmente deja atrás las casas y las fábricas de ‘el sur’ y salimos al campo verde de la provincia de Pichincha. Aparecen pequeñas propiedades, al igual que los campos salpicados de vacas,  toros con cara de aburridos y los caballos a pastar.

 

A medida que avanzamos hacia el sur, el nombre que Humboldt otorgó para esta parte del planeta parece tan apropiado como lo era cuando lo exploró a principios del siglo XIX. A nuestra derecha, al oeste, la enorme masa del Guagua (“bebé”) Pichincha comienza a decaer, para ser reemplazado por los picos redondeados de Atacazo, Corazón y, finalmente, los picos gemelos de Iliniza. A nuestra izquierda, al este, está demasiado nublado para divisar los picos helados y abruptos de Antisana hoy, pero los contornos inminentes de Pasochoa y Sincholagua se alzan en la distancia.

 

Comenzamos a bajar la montaña hacia las fértiles tierras de Tambillo y Machachi, las vías del tren talladas en las laderas.

 

Esta región es conocida como la tierra de los vaqueros ecuatorianos, chagras. Con miles de hectáreas de campos verdes para la cría de ganado en este valle fértil, las formas de vida rurales tradicionales todavía viven aquí.

 

En la estación de tren de Machachi, somos recibidos por el tumulto de una banda tradicional de música oompah-oompah, interprentando éxitos desde los Andes a los que todos los ecuatorianos dignos de sus sales pueden cantar.

También hay una compañía de baile con atuendos coloridos, las faldas plisadas de las mujeres se abanican en remolinos de color fucsia y verde guisante mientras se balancean y giran, y la oportunidad de comprar hermosos recuerdos hechos por artesanos locales.

 

De regreso en el tren, después de un delicioso aperitivo de empanadas, la vegetación se vuelve más escasa a medida que escalamos hacia las faldas del macizo Cotopaxi, que se eleva casi 6.000 metros hacia el sureste.

 

Nos detenemos en la estación de tren de El Boliche, que es parte de un Área Recreativa administrada por el servicio de parques nacionales, junto al mucho mayor Parque Nacional Cotopaxi. Es conocida por sus plantaciones de pinos y cipreses que se introdujeron en la década de 1920, con la idea de recuperar los suelos erosionados del páramo a gran altitud y reforestar la zona. Aunque bien intencionado, el plan de reforestación era infundado, ya que la vegetación del páramo es, en sí misma, de bajo crecimiento y actúa de hecho como una esponja gigante, un elemento clave del ciclo hidrológico andino que ignoramos en nuestro peligro.

 

Aquí, a unos 3.500 metros, estamos en lo alto y hay un escalofrío en el aire cuando el sol se esconde detrás de los bancos de nubes. Con nuestra guía de trenes y una guía de parques nacionales, iniciamos una caminata por los bosques, buscando observar a los habitantes de estos bosques y aprendiendo más sobre el ecosistema. A pesar de las especies introducidas, también podemos observar especies de árboles nativos como kishwares, pumamaquis, árboles de papel (podocarpus), sacha capulíes, aretes, chilcas, ibilanes, suros y shanshis. Los helechos y el musgo crecen en las partes más sombrías del bosque, hogar de madrigueras de conejos, ranas y lagartos. Más arriba en el área protegida, deambulan por el venado cola blanca, los zorros páramo y el chucuri parecido a un arbusto.

 

Para el almuerzo, regresamos a Machachi, al hotel-granja de La Estación. Aquí, los habitantes urbanos podemos jugar durante un tiempo a estar en la granja, acariciar a las llamas, montar a caballo y atrapar un pony, admirar al avestruz, embrujar a los patos y gansos en su piscina privada e incluso subirnos un caballo para trotar alrededor del paddock.

 

Después de una buena porción de trucha fresca de un cercano lago andino, acompañado de sabrosas papas, maíz en la mazorca y verduras, es hora de abordar el tren para nuestro viaje de regreso a Quito, felices de saber que tenemos que conocer el país un poco mejor, que hemos compartido algo de tiempo juntos en la Avenida de los Volcanes.

 

¿Quién fue Alexander von Humboldt?

 

Nacido en Prusia en 1769, Humboldt fue el explorador naturalista arquetípico, la inspiración para una generación de científicos, incluido Charles Darwin.

 

Incansable, enérgico, erudito, políglota, brillante, obstinado y francamente perturbado a veces, Humboldt hizo varios viajes durante su larga vida, antes de publicar su gran obra, Cosmos, en 1845.

 

Su primer gran viaje fue a Sudamérica, acompañado por la belga Aimée Bonpland. Durante este viaje, que comenzó en 1799, hizo innumerables estudios y cálculos, observaciones y estudios, llevando el “nuevo mundo” al “viejo” como nadie antes que él.

 

Mientras estuvo en Ecuador, escaló cualquier pico que pudo y se encontró con todos los que eran cualquiera. En sus viajes por los Andes, los describió como una “Avenida de los Volcanes”. Aunque no logró conquistar la cima del Chimborazo, sus observaciones de su vegetación a diferentes altitudes, convertidas en una ilustración notable, revolucionaron la forma en que la ciencia consideraba la interrelación de las especies.

 

Su nombre se le ha dado a muchas cosas, incluyendo pueblos, animales (el pingüino de Humboldt) y, más relevante para Ecuador y América del Sur, la corriente de Humboldt, la corriente de agua fría que viaja hacia el norte desde la Antártida a lo largo del Pacífico, trayendo consigo nutrientes que hacen que las aguas de Chile, Perú y Ecuador sean tan biodiversas y ricas para la pesca.

 

Su fama fue tan grande como la de Napoleón en un momento dado, aunque, curiosamente, su hermosa, cautivadora y cautivadora visión de la naturaleza pasó de moda en los círculos científicos en el siglo XX.

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